Ciência Sinais brilhantes no equador de Titã são lagos secos, diz estudo

Sinais brilhantes no equador de Titã são lagos secos, diz estudo

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Titã, o maior satélite de Saturno, é o único corpo planetário, além da Terra, que tem líquido estável em sua superfície – no caso, metano e etano. Porém, esses mares tóxicos estão concentrados nos polos do satélite; perto da linha do equador somente se captavam misteriosos pontos brilhantes, cada um com mais de cinco mil quilômetros de diâmetro. Pesquisadores da NASA parecem ter descoberto o que eles são: bacias secas de antigos lagos.

Há duas décadas que esses estranhos e brilhantes sinais, emitidos a partir do equador de Titã, intrigam radioastrônomos. Chamados de reflexos especulares, eles são produzidos quando as ondas eletromagnéticas batem em uma superfície plana e voltam (como a luz refletida em um espelho).

A explicação mais plausível – grandes corpos líquidos na região equatorial – foi descartada quando, em 2004, a sonda Cassini-Huygens chegou a Saturno. Há, sim, grandes mares e lagos, mas eles estão concentrados nos polos. A região equatorial é surpreendentemente seca.

Titã tem mares e centenas de lagos em suas regiões polares (as pequenas manchas azuis), mas nenhum em seu equador; na imagem, o polo norte da lua.Titã tem mares e centenas de lagos em suas regiões polares (as pequenas manchas azuis), mas nenhum em seu equador; na imagem, o polo norte da lua.Fonte:  NASA/JPL-Caltech/ASI/USGS 

Solução em dados do passado

Foi preciso voltar no tempo e aos dados captados ao longo de 20 anos pelos observatórios americanos Arecibo e Green Bank e mais às informações coletadas pela Cassini. Os pesquisadores analisaram todos os principais aspectos da geografia de Titã que pudessem produzir os estranhos sinais luminosos: chuvas, dunas ou leitos secos de lagos.

A busca se estreitou com a eliminação das chuvas (que acontecem raramente em Titã) e das dunas (sua localização não coincide com os locais onde os sinais aparecem); sobraram bacias de lagos há muito extintos. Eles então perceberam que todos os reflexos especulares se originavam de duas regiões específicas, parecidas com leitos de lagos vazios, localizadas perto dos polos da lua.

“O líquido na superfície de Titã poderia ter viajado do equador para os polos como parte de um padrão climático chamado ‘ciclo do metano’, ou ainda ter evaporado como resultado da radiação do Sol. Eu não ficaria surpreso se os dois estiverem acontecendo”, disse ao site Science News o cientista planetário Jason Hofgartner, do Laboratório de Propulsão a Jato da NASA, em Pasadena, Califórnia, e principal autor do estudo publicado agora na revista Nature Communications.

Solução não será comprovada in loco

“É ótimo ter uma resposta para essa pergunta, entendendo mais um pouco de Titã” comentou sobre a descoberta a cientista planetária Elizabeth “Zibi” Turtle, do Laboratório de Física Aplicada da Universidade Johns Hopkins, em Baltimore.

A pesquisadora lidera a equipe que prepara a missão Dragonfly, a ser lançada pela NASA em 2034 com destino a Titã. A pequena nave (na verdade, uma sonda quadricóptero de aterrissagem com asa rotativa), porém, não visitará a região de origem dos reflexos especulares.

Seu itinerário começará nos campos equatoriais das dunas Shangri-La e, dali, partirá para explorar a região primeiro em voos curtos, estendendo seu raio de ação, em voos mais longos, para mais de oito quilômetros. parando ao longo do caminho para colher amostras. A Dragoinfly, então, vai pousar na cratera de impacto Selk, onde há evidências de ter havido água líquida do passado, além de moléculas orgânicas complexas e energia – os ingredientes para gerar vida.

“Mesmo não sobrevoando os locais, há sempre uma geologia comparativa que pode ser usada de um lugar para outro”, disse a cientista planetária ao site Science News.

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